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Tuesday, December 26, 2017

Home buying process, the real deal

One day you wake up and think "I'm gonna buy a house" And keep reasoning "it is time to use all the time and effort and savings in something more durable, a real investment".
That one day for me meant almost two years of digging, reading, researching, saving and most importantly building my credit.
Here's a summary of what I learned when I made a first try...

Workshop - you'll need this in the future, make sure is HUD approved. It is a workshop that explains what you're about to start. I recommend this. It took me a few months, because I dedicated 8 minutes some days....I think it's intended to take you 8 hours. eHome America was the provider a chose, and I got a voucher for the free workshop from a non-profit that provides resources for new buyers.

Counseling - After you complete the workshop, bring your certificate of completion and meeti wht a counselor. I chose to go to the same agency that gave me the voucher, because they already knew me and I knew them. The counselor will guide mainly to the general costs of buying a house and prepare you for your monthly budget based on your current annual income. Please note that not everything is true and there is no lie. Get the wallet ready. Here's when the expenses start. First with the credit report. They will tell you that you will need it, and that you will need to show that to lenders. So you pay for it. The counselor will give you a certificate of attending the session, and printed copies of everything you two talk about including but not limited to budget, resources for credits, credit report, lenders, etc.

Lender search - this will get you the money $$! first off, do-the-search. Each lender will tell you "don't search because that affects you credit". Well, it does but less than getting into a mortgage with a lender who is not doing a great job. Since this is an advice after the fact, I regret I did not search more than one lender. Check with banks, credit unions and maybe a private lender. Your credit may be affected a little, but not too much if you do the search within 30 days. Lenders will tell you how much they can lend you and most importantly under which conditions. Here's where you'll know whether you have chances to negotiate (a better rate, or some type of discount). I only got a voucher for a movie and box of pop-corn! First thing they will give you is the pre-approval letter, which includes the amount the lender is willing to lend you. Of course it does not mean they will lend you that amount, because things may change (market, income, lender's conditions to lend, etc).

Broker - this will be your next best friend. And as all best friends, we must choose well. There are so many options, so many people. My advice: do not stick with the first one you speak with. They will try to make you feel guilty if you talk to some other agent. Well, it turns out that it's your savings and the next 30 years of your life that are on sake. So do talk to as many agents as you can. Tell them what you want and choose the one who offers you time and answers. The broker will be your friend, so choose a good one. The broker should find your dream house, and be available for your questions. Our of respect, just make sure you're not cheating i.e. your dearm house is found by one agent but you give it to another agent. I had to sign an agreement to ensure "cheating" did not happen.

House searching - this will be your part time unpaid job until you find your dream house. Your agent plays such an important role! It's their business too, so make sure you get what YOU want. You can start with defining the amount you want to invest, and you can go for a lower amount than your pre-approval letter. And then make changes based on what your broker finds you. The problem with my lender was that she had a full time job, that had nothing to do with selling homes. I must say she was very efficient and demonstrated a lot of confidence. But she had another job! So if we add that to my already crazy schedule, you may guess where we were going! we will meet some evenings to see a few houses, and explore different areas.

Inspection - this is when you see what your house is worth. I found a beautiful two story house in the city. Perfect for my new life! It was called one of those "flipped" houses. It looked in very condition inside and outside. In order to do the inspection, you must make an offer to the seller, including in the offer is to request an inspection. When the seller accepts the offer, you must find an inspector and sign the contract with the lender. I contacted an independent inspector a friend recommended me.
I know, this was a crazy step for me! I didn't even know if the house was in perfect condition inside (i.e. the things we don't see), but I had to sign the contract. Everything happens fast, becasue of course you don't want to lose the house, and they want to have a deal completed. Well, I was "under contract"!! But had to wait for the inspection and any potential "minor" things to fix.
The inspection was costly ($600+ though there are offers for less than $200) but knowing I have no clue of how to change a light bulb (well, maybe I do know, but had to be cautious) I wanted to make sure they did a good job. And yeah they did! The "flipped" house turned out to be in such a bad condition! The main door was out of place (yeah the were selling the house like that), water leaking, weird roof renovation, and the ceiling was a mess inside underneath the roof, and there was mold in the basement... It was major stuff, so I tried to negotiate some things to be fixed by the seller. However, the broker advised me not to ask for everything to be fixed. She said that the seller has the right to not fix everything, but just the "major" things since we were already under contract. So I took responsability of the ceiling, thinking "why do I have to take anything to fix when the house is being sold as 'ready to live'". Fortunately, the seller did not accept to fix the water leaking problem because of course that had something to do with the pipes, and who knows what else. So I was able to step back and not pursue the buying process.
I was thankful after all this stressful inspection and under-contract process because I didn't realize how painful it can be. They all were selling me a house that was not ready to live in, but they were all ok to lending me thousands of dollars for the mortgage, and they were ok with me taking the responsability of fixing major damage in a "ready to live" house that was not so ready.

I did not buy a house, but I feel more prepared now to buy one. So I hope these thoughts help you too...

Is something big happening in your life? are you changing positions? going back to school? Think twice if this is a good time to buy a house. I did it. My lease was about to end, I broke up with my partner, I got a scholarship to go back to school. So I decided it was time to buy the house and start all brand new. All that in the same month!! Buying a house should not be in a rush, take your time, and as many questions. As I mentioned, this will become your part-time job....but imagine yourself all the beautiful things coming to your new life as a home owner.

I wanted to have movie nights with my little friends :) what would you want to do ?

Saturday, October 12, 2013

Técnicamente lo mismo, es diferente. Nota a los farmacéuticos estadounidenses.

Voy a la farmacia a recoger mi receta. Me dan una pastillas distintas a las del mes pasado. Reclamo en la farmacia:
- Disculpe pero estas pastillas no son las mismas que las del mes pasado.
- Técnicamente sí lo son.
- No lo son, tienen un nombre diferente, un fabricante diferente y lo más importante cuestan 5 veces más!
- Son las mismas, técnicamente. Aunque sean diferentes, son las mismas. (con mirada de eres-torpe-y-no-te-enteras y voz de me-estoy-enfadando-mucho-que-voy-a-estamparte-la-receta-en-la-cabeza)
- Aunque técnicamente sean las mismas, quiero lo que estaba tomando desde el principio. Cambios son cambios y esto entra en mi sangre.
- Son las mismas.
- No lo son!

Con mucha frustración voy a mi casa, sin mis pastillas y pensando en el "técnicamente", palabra del día.

Palabra con la que se ríen de tu inteligencia. Imagina que la contraseña de una base de datos es Abc1234. Y yo le digo a mi cliente que es abc1234. Técnicamente son las mismas. Pero sólo técnicamente. Porque NO son las mismas. Los códigos de la A y de la a, son diferentes. Cuando mi cliente intente acceder a la base de datos con la password abc1234, ésta no va a funcionar. Por tanto, las password son diferentes.

Imagina que al farmacéutico este mes le dan su salario en un cheque de 1000 en lugar de los 2000 que él esperaba. Técnicamente, son lo mismo, cheques con su salario. Pero no lo son, porque le están dando algo que él no espera.

Imagina que al fabricante de la medicina le da por poner un componente al que soy alérgica, en una cantidad ínfima porque, por ejemplo, le da más efectividad al medicamento. El medicamento es técnicamente el mismo, sólo que con ese componente. Después de un mes tomando ese componente al que soy alérgica me hace efecto y me da la reacción alérgica. Quién va a cubrir el tratamiento? El farmacéutico? Sabiendo la calidad y cantidad de la sanidad estadounidense, me parece que no voy a correr el riesgo.

Señores farmacéuticos, no aceptaré modificaciones en mi tratamiento que sean "técnicamente" lo mismo a lo que estaba tomando.

Las cosas o son las mismas o son diferentes y más si hablamos de medicinas. Todo lo que esté en el limbo del "técnicamente" pueden entenderlo en cualquiera de los extremos, queda a su criterio, pero eso no quiere decir que esté en ese extremo que lo han entendido ni que su criterio sea el mio.

Cualquiera que sea ese criterio, quiero tomar lo que empecé: del mismo nombre, fabricante y precio.

Thursday, December 06, 2012

Abismo fiscal estadounidense

Recortar el ya débil gasto social, no recortar los gastos de Defensa (o warfare), no incrementar los impuestos a rentas superiores a $250 mil, negociar la subida  de impuestos para rentas inferiores a esa cantidad (la gran mayoría de estadounidenses) es la propuesta republicana para salir de la crisis estadounidense.

Todo lo contrario propone el recién reelegido presidente Barack Obama, quién ha dicho que hay que mantener los recortes de impuestos para rentas inferiores a $200 mil, subir hasta un 39% los impuestos de rentas hasta $250 mil y para rentas superiores incrementar los impuestos hasta el 35%.

La incertidumbre debe resolverse antes del 31 de diciembre. La ya debilitada hegemonía estadounidense está en juego.

Más en El país.com

Thursday, June 07, 2012

Estudiar en universidades estadounidenses (II)

Has decidido empezar una vida nueva y además tienes estudios, y si no los tienes quizá sea tu ocasión para empezar puedes seguir algunos links en  esta entrada y también aquí.
Qué hacer? y como? No olvides crear red, conocer y dejarte conocer. Checklist:

- Aprende inglés. Obvio, verdad? pues aunque no lo creas, es tan alto el porcentaje de migrantes en EEUU que la gente está tentada en creer que "se las puede apañar". Nada mas lejos de la realidad. Aquí se habla inglés y es lo que tienes que hablar. Asegúrate de hacerte con una escuela, ser constante y practicar. Olvida la añoranza de tu tierra por momentos y vive, piensa y comunícate sólo en inglés (radio, televisión, ocio en general).

- Está claro que no es suficiente. Eres un profesional, dedicaste horas y años de tu vida a obtener tu título (bachiller, diplomatura, licenciatura, incluso master). Dales el valor que merecen, y dedica tiempo y esfuerzo en que también sean reconocidos aquí. AACRAO, WES entre otras, son agencias para evaluar tus estudios. Dependiendo del tipo de evaluación, te cargarán un precio u otro. Estas agencias te diran a qué equivalen tus estudios aquí. La evaluación recomendada suele ser la "course-by-course" que no sólo evalúa tu título sino todo el curriculum y notas curso a curso. Reserva una media de USD200 para este trámite. Asegúrate de enviarles toda la documentación en tiempo y forma, de lo contrario tu solicitud se retrasará innecesariamente. En general te van a pedir todas las notas o transcripts de tus estudios universitarios y los títulos, junto con las traducciones en inglés. Una vez hecha la evaluación te entregarán una copia de la misma, y también pueden enviar una copia a la organización o empresa que les indiques, por ejemplo a tu escuela o a un empleador.

- Un consejo es que no devalúes lo que sabes, recuerda que es una inversión de tiempo y que no hay motivo para que tu conocimiento sea menospreciado. A veces en la vida nos toca probar lo que sabemos. Y si ya te decidiste cambiar de vida, sé consciente de que tendrás que hacer muchas demostraciones...

  •  miembro activo de la nueva sociedad en la que decidiste vivir. Puedes ser voluntario en algunas de las asociaciones comunitarias o vecinales de la zona en la que vives. No tengas miedo, y disfruta del cambio. Eres un ser humano, aquellos que te reciben tienen más miedo de tí. 
  • Contacta con organizaciones profesionales, hay muchas como SHPE, IEEE, Women for engineering...
  • Si tus estudios no tienen la misma equivalencia, no desesperes, puedes contactar con community colleges o escuelas profesionales para averiguar costes y opciones de becas.

Recuerda que no será tan sencillo pero tampoco más complicado de lo que parece, son cosas que puedes hacer si te las propones. Has decidido dejar tu lugar, convierte tu nueva sociedad en tu hogar. Sobre todo en los tiempos que corren, sé parte de un cambio para una sociedad mejor, en la que la convivencia entre distintas culturas sea pacífica.

Tuesday, June 05, 2012

Comunidad segura que persigue y expulsa

A las 00:00 horas del 5 de Junio, entró en vigor el programa de comunidades seguras en el Estado de Maryland. Medidas similares propuestas también en Arizona y Alabama, buscan limpiar las calles de criminales. Y para ello, se hace de la excepción, la regla.

Al parecer, algunos inmigrantes con estatus migratorio irregular, fueron detenidos por delitos y, una vez puestos en libertad, reincidieron. Lo que al parecer lleva a las autoridades migratorias a perseguir y detener a cualquier inmigrante (porque todos los inmigrantes están bajo sospecha de ser ilegales y criminales). 

El programa ha sido criticado, pero los grupos de derechos humanos y asociaciones comunitarias no consiguieron que sea rechazado. La justificación que dan los promotores del mismo  es que es una victoria para la sociedad y para las víctimas de los criminales.

Y me pregunto, dónde quedan las oportunidades que vienen a buscar cada día miles de personas. Aquellas que han invertido en el desarrollo de un país extraño casi media vida. Qué más tienen que pasar aquellos que sólo trabajan y muchos no aspiran a más que conseguir una vida digna en su país de origen. Porqué perseguir a personas que no han cometido crimen alguno, por una falta administrativa, porque un papel que les acredite a residir en un lugar extraño, pero del que también son parte.

Además, que harán con el sistema de recaudación de impuestos? Hay personas que sin ser residentes legales, declaran de manera fidedigna sus taxes, y sin embargo serán también considerados criminales. Serán exentos de tales impuestos? al fin y al cabo les privarán de su libertad, y les expulsarán en cualquier momento.

Veremos como las autoridades de la ciudad y estatales priorizan y manejan este asunto en un año de elecciones.

Monday, February 20, 2012

Si pobre=inmigrante Y inmigrante=delincuente ENTONCES....

Estados Unidos, frente a lo que mucha gente pueda pensar, es un "país lleno de oportunidades". Verán, esto es lo que escucho con frecuencia desde la primera vez que vine a conocer la ciudad que nunca duerme. No voy a entrar en debate de como se convirtió en el pais de oportunidades.

Aquí cualquiera puede encontrar un trabajo, no importa la procedencia ni la capacitación. Y lo maravilloso de todo, es que ese trabajo permite adquirir una casa, un coche y hasta un teléfono de ultima generación para llamar a tus familiares si eres extranjero (la casa y el coche en tu país de procedencia)...es maravilloso. Solo tienes que trabajar una media de 60 horas semanales, y olvídate de las vacaciones, eso es para los pobres de tu país.Y estudiar? hombre! no! eso es para americanos,con dinero claro! Como extranjero lo tuyo es trabajar sin parar, sin esperar nada de tu futuro. Es lo que tiene llegar al país de las oportunidades. Pero veréis, un estadounidense medio también disfruta de las oportunidades, tan solo disfruta de 7 días de vacaciones al año, y todo aquello que quiera pagar debe hacerlo a base de créditos, que lo que hacen es mejorar el crédito a base de pagos y mas pagos. Es fabuloso, cuanto mas endeudado estés, mas logros consigues! Esta economía de mercado es cuanto menos tentadora, porque visualizas que trabajaras al menos hasta los 62 y cuando no puedas permitirte pagar todas las deudas, no pasa nada, simplemente te lo quitan todo....

Centrándome en las oportunidades que disfrutan los extranjeros, descubrí la existencia de unos centros gestionados por el ICE (Immigration and Customs Enforcement). Investigando sobre este organismo encontré que su misión es la de promover la seguridad nacional y publica aplicando sanciones [penales y civiles] a través de leyes federales que rigen el comercio, aduanas e inmigración. Y no es de extrañar que exista dicha institución dada la posición estratégica del país. Es que aquí no solo tienes oportunidades, también estas seguro...o ya se encargara el ICE de librarse de ti.

Pero desde aquí dentro las cosas son ligeramente distintas. Resulta que los centros gestionados por el citado organismo son "cárceles" (cárcel: lugar donde te privan de tu libertad) repartidas por todo el pais, que tienen como detenidos a cualqueira que no tenga documentacion legal o permiso de residencia. En caso de que una persona tenga documentación y haya cometido un delito, también es encerrado en dichos centros. Inmediatamente, asocie estos centros con los centros de internamiento de inmigrantes (CIE) en España. Y concluyo que son lo mismo. Al final el objetivo pretende ser regular la inmigración irregular a base de detenciones y deportaciones. 

Entre los programas y leyes para regular inmigrantes indocumentados, se presentó en Maryland el Secure communities program (Programa de Comunidades Seguras) obligatorio a partir de 2013. El objetivo de este programa es el de erradicar criminales extranjeros de las calles, cito "ICE prioritizes the removal of criminal aliens, those who pose a threat to public safety, and repeat immigration violators".  La situación seria la siguiente: que una abuelita vaya a dejar  a sus nietos en la escuela sin carnet de conducir (porque la abuelita en cuestión es ilegal) la detengan y envíen al ICE tendría sentido. Hay que limpiar las calles de abuelas delincuentes que conducen sin licencia! Esto es una realidad, no una historia inventada. Bien, el objetivo de limpiar las calles de delincuentes puede ser muy honorable ya que no todos los conductores sin carnet son abuelitas llevando a sus nietos a la escuela. Por lo que quizá sea necesario precisar un poco mas como y en que casos los inmigrantes pueden ser encerrados en los ICE, porque con esta presentación lo que se hace es infundir el miedo. Por un lado tenemos la realidad de personas indocumentadas, que en un estado como Maryland necesitan conducir con o sin carnet (gracias a un nefasto sistema de transporte publico), y por otro el delito (robos, asaltos, asesinatos...). Mezclar ambas realidades condena a los inmigrantes a ser tratados como delincuentes comunes que solo vinieron al país de las oportunidades.

Lamentablemente, no he encontrado ninguna forma de indignación o protesta por semejante programa, al ser federal es muy claro y la sociedad en global debe limitarse a cumplirla. Pero seguiré investigando, no pierdo la fe.

Otro ejemplo de la seguridad de la que puedes beneficiarte en el país de las oportunidades es la ley HB 56 aplicada en Alabama. Según esta ley, cualquiera que ayude, no denuncie, contrate, trabaje con un inmigrante indocumentado puede ser sancionado. Afortunadamente, la ley no ha sido unánimemente aceptada por los ciudadanos legales y existen protestas en contra.

Por eso desde que vivo aquí, cuando escucho aquello de "estos americanos..." pienso lo facil que resulta la critica NO constructiva, que fácil es prejuzgar al "país de las oportunidades".